Robert Robinson (1907 – 1994) pasó 44 años en la Unión Soviética ayudando a modernizar el país. No era comunista, pero dejó los Estados Unidos para escapar del racismo y ganar un buen dinero. Aunque estaba lejos y a salvo del Ku Klux Klan, todavía tenía que sobrevivir al estalinismo.

“Mono negro, se suponía que debías estar aquí hace media hora. ¿No podías traer tu cara aquí más rápido que eso?”

Esas fueron las primeras palabras que Robert Robinson, un ingeniero afroamericano de 23 años, escuchó de su jefe en la Ford Motor Company de Detroit un día de 1930. Había llamado a Robinson a su oficina para discutir un asunto importante. Robinson fue invitado… a la URSS.

Racismo sistémico

En los Estados Unidos, los tiempos eran difíciles para los negros. Además de las dificultades económicas de la Depresión, el racismo estaba muy extendido y era una cuestión de política de estado. Robinson era el único empleado negro en la fábrica Ford de 700 trabajadores, y se enfrentaba a los insultos y el desprecio todos los días.

Entonces los soviéticos le hicieron una muy buena oferta: un salario mensual de 250 dólares (frente a los 140 dólares de Ford), además de alojamiento y viajes. Muy necesitados de especialistas cualificados para ayudar a industrializar el país y construir una sociedad comunista, los soviéticos contrataban extranjeros.

“Con ese [salario] debería poder traer a mi madre a Nueva York… ya que estaba sola en Cuba sin familia”, recordó Robinson en sus memorias Negro sobre Rojo: Mis 44 años dentro de la Unión Soviética.

Su decisión de ir a la URSS fue motivada por el linchamiento del primo de su amigo varios meses antes. Robinson pensó que la URSS de Stalin no podía ser peor que Estados Unidos, y por eso firmó un contrato de un año.

“Durante siglos, Nueva York acogía a los inmigrantes que llegaban a los EE.UU. Pero en 1930-1931 miles de estadounidenses salían de Nueva York hacia la URSS… huyendo del desempleo”, Radio Libertad cita a Tim Tzouliadis, autor de un libro sobre los estadounidenses en la URSS. Estaban en demanda porque los soviéticos estaban transformando el país predominantemente rural en una superpotencia industrializada.

Como hombre negro, Robinson era doblemente atractivo para los soviéticos – también podía ser utilizado para la propaganda. Barbara Keys, una historiadora de la Universidad de Melbourne, escribió sobre el caso de Robinson: “El Partido Comunista de la Unión Soviética defendió la causa del igualitarismo racial, incluyendo la igualdad social y política para los negros, como parte de sus esfuerzos para ganar el apoyo internacional.”

Los afroamericanos fueron bien utilizados en la URSS en los años 20 y principios de los 30. Ayudaron a exponer el racismo en América y también fueron utilizados para elogiar la aparente tolerancia de los soviéticos. El problema de Robinson, que fue a trabajar a una fábrica en Stalingrado (ahora Volgogrado, 969 km al sur de Moscú), era que no estaba dispuesto a promover el comunismo.

Fama no deseada


Un artículo en un periódico soviético, dedicado a Robinson y su trabajo.

“Mis creencias fundamentales están en completa oposición al Partido y al régimen soviético. No soy ateo… creo en Dios”, escribió Robinson. Al mismo tiempo, las cosas iban bien en la fábrica de Stalingrado: “Todo iba bastante bien, a diferencia del trauma de por el período de rodaje en Ford.”

Sus compañeros soviéticos nunca mencionaron sus antecedentes o el color de su piel, y cuando Robinson se enfrentó por primera vez al racismo, involucró a dos americanos blancos que lo atacaron cuando caminaba por las orillas del Volga. Se las arregló para luchar contra ellos y durante varios días la prensa soviética llamó la atención sobre el caso. Los criminales fueron deportados a los EE.UU., y Robinson despertó famoso. Sin querer.

“Muchos me veían como un héroe, lo cual era algo que realmente no podía entender”, se quejó. Robinson sólo quería ganar suficiente dinero para volver a casa, sin ningún tipo de publicidad.

El camarada Robinson y las purgas


“Negro sobre rojo”. Robinson entre los soviéticos.

Un hábil ingeniero, Robinson prolongó su contrato y en 1932 se mudó a Moscú. Allí, tomó un trabajo en una fábrica de rodamientos y ayudó a construir equipos útiles para la industria. Incluso cuando visitó su casa en EE.UU. en 1933, se sintió decepcionado – “[La vida en EE.UU. durante la Gran Depresión] era tan contraria al espíritu vivo manifestado por los trabajadores rusos”.

Así que decidió quedarse en Moscú un poco más. En 1934, aunque Robinson no era miembro del Partido Comunista, los trabajadores votaron por él como candidato al Soviet de Moscú. A pesar de estar aturdido y ansioso, tomó la posición.

Tenía razones para estar preocupado: en los años 30 las despiadadas purgas de Stalin estaban ganando fuerza. Robinson conocía a muchas personas que estaban desapareciendo, arrestadas y fusiladas. “Mi pasaporte americano probablemente me salvó la vida en un momento en que miles de personas inocentes desaparecían diariamente en una cacería de brujas autorizada por el Estado”, escribió con tristeza. Muchos de sus amigos rusos, trabajadores comunes, se convirtieron en víctimas.

Un largo camino a casa


El ingeniero Robert Robinson de la Primera Planta Estatal de Rodamientos [segunda a la derecha] instruyendo a los trabajadores. 

Aunque Robinson tenía miedo de Stalin, encontró que las circunstancias en los EE.UU. eran mucho peores. Así que se quedó, viviendo cuidadosamente. “Aprendí el funcionamiento bizantino del sistema soviético y me discipliné para no cometer errores”, recuerda Robinson. Sobrevivió a la Segunda Guerra Mundial cuando fue evacuado de Moscú, pero durante la Guerra Fría intentó volver a los Estados Unidos.

Eso no fue fácil, y hasta 1976 su solicitud anual de una visa de salida fue rechazada. Sin embargo, ese año logró viajar a Uganda y encontró refugio allí. Luego se trasladó a los Estados Unidos. Después de todo, era estadounidense y, como señaló en 1993, “El borscht estaba bueno, pero las patatas fritas, los ñames y el guiso de pollo picante eran mejores”.