La historia de los cazadores de indios de Terranova es uno de los capítulos más brutales y poco conocidos de la historia de Canadá. Los pescadores ingleses y franceses que colonizaron la isla en el siglo XVII la encontraron ya habitada por una raza de indios altos y rubios, que se llamaban a sí mismos “Beothucks”. Era un pueblo amable y pacífico, que al principio acogió a los colonos blancos como amigos. Sin embargo, en pocos años fueron cazados y abatidos con la misma crueldad que los lobos y los caribúes que vagaban por los páramos del interior.

La hermosa bahía de Alexander, situada en parte dentro del Parque Nacional de Terra Nova, en la costa oriental de Terranova, es un lugar donde los cazadores de recuerdos todavía pueden extraer de la arena herramientas de piedra Beothuck. Hasta hace poco, esta serena franja de agua sin salida al mar era conocida como la “Bahía Sangrienta”, porque sus aguas se tiñeron de rojo con la sangre de los indios asesinados allí por los hombres blancos.

Los Beothucks, que nunca fueron armados con armas más mortíferas que los arcos y las flechas, fueron cazados primero porque se les consideraba un estorbo, y más tarde por el deporte de perseguir y matar a tan escurridiza presa. Un Beothuck llegó a ser considerado como el mejor premio de “caza mayor” que la isla de Terranova podía ofrecer, y era un dicho común entre los pescadores que preferían disparar a un indio que a un caribú.

Durante los primeros años del periodo de caza de indios, el norte de Terranova estaba poblado por forajidos. El gobierno de la colonia se organizó para favorecer a una población flotante de pescadores del oeste de Inglaterra. Esta gente llegaba cada primavera y se marchaba cada otoño con cargamentos de pescado. Se les prohibía fijar su residencia permanente en la isla, y los capitanes de los barcos estaban sujetos a una multa por cada persona que no trajeran de vuelta a Inglaterra.

Cada barco llevaba entonces un número de mujeres en la tripulación, normalmente de cuatro a seis. Tanto los hombres como las mujeres vivían una vida de semiesclavitud en régimen de servidumbre con sus “patrones” de pesca, y a menudo se alegraban de escapar, incluso a la vida salvaje de la costa de Terranova. Así, la isla se fue poblando de familias de desertores. A veces se enviaba a la armada británica a acorralar a estos desertores, y hasta 1800 algunos de ellos fueron capturados y colgados del asta de un buque de guerra británico.

En las zonas salvajes del norte de la isla, a las que huyeron estas personas, no hubo, durante más de un siglo, ningún tipo de ley, ni tribunales ni policía, ni iglesias ni escuelas. Los colonos vivían de la pesca del salmón y de la captura de pieles. Se vestían principalmente con pieles de foca y se fabricaban sus propias botas, guantes y gorros. Todavía hay personas que recuerdan haber llevado pantalones de piel de foca cuando eran niños. Vivían de sus armas, cazando su propia carne en todas las estaciones: focas en primavera, patos y gansos en verano y otoño, caribúes y perdices en invierno. Viajaban con un equipo de perros cuando las bahías estaban congeladas o los pantanos del interior estaban cubiertos de nieve. En verano, viajaban por agua y comerciaban con las zonas más civilizadas de la colonia en sus “barcas de guerra” construidas en casa, embarcaciones de vela con cubierta y forma de bañera.

Como las mujeres eran escasas, algunos pescadores tomaron esposas esquimales del sur del Labrador, ya que en aquella época los esquimales todavía se extendían hacia el sur hasta el estrecho de Belle Isle. Además de los desertores, había algunos criminales fugados, piratas y otros aventureros. Había un pequeño grupo de franceses, pero excepto en la costa occidental de la isla, el elemento francés fue absorbido por los ingleses con el tiempo. La gran mayoría de los habitantes del norte procedían de los puertos del “West Country”: Bristol, Devon y Poole. Hablaban un dialecto inglés recortado que todavía puede oírse en algunos lugares, y que es casi totalmente ininteligible para un forastero. Este dialecto ha marcado el habla del norte de Terranova, de modo que aún hoy es posible distinguir a un bahiano de Notre Dame por su acento, sea cual sea el lugar del mundo en el que se encuentre.

Los problemas eran inevitables entre gente tan ruda y sin ley como los colonos y gente tan sencilla y poco sofisticada como los beothucks, y hubo enfrentamientos casi desde el principio. Las matanzas organizadas comenzaron en 1613 y duraron hasta 1823. Es dudoso que alguna otra tribu nativa en algún lugar haya sufrido una persecución tan sistemática durante tanto tiempo. Durante los primeros ciento cincuenta y seis años, el asesinato de un Beothuck ni siquiera era un delito castigado por la ley e, incluso después de que el gobierno declarara que era una violación de la paz del Rey, que se castigaba con la horca, los cazadores de indios siguieron actuando con total impunidad. Nunca se castigó a nadie por matar a un Beothuck.

Así es como empezó: John Guy de Bristol, que había fundado la primera colonia oficial inglesa en Terranova, estableció un comercio amistoso con los beothucks en 1612 y llegó a un acuerdo para regresar en barco en una fecha determinada del verano siguiente para intercambiar productos comerciales por todas las pieles que la tribu pudiera reunir.

Ese invierno se pasó la voz de banda a banda, y todos los beothucks enviaron representantes comerciales, cargados de pieles de caribú y pequeñas pieles. Varios cientos de indios esperaron en el lugar designado en la Bahía de la Trinidad mientras llegaba y pasaba el momento de la reunión. Alrededor de una semana después de la esperada llegada de Guy, un barco entró en la bahía y se acercó a la punta donde estaban reunidos los Beothucks. Creyendo que Guy había regresado, comenzaron una salvaje celebración, bailando en la orilla, lanzando sus canoas y remando con entusiasmo hacia el barco.

En medio de este súbito regocijo cayó la muerte repentina. Los indios fueron recibidos con una ráfaga de disparos de uva, que destrozaron sus botes, mataron a algunos de los hombres, y enviaron al resto a huir al bosque en pánico, creyendo que los hombres que habían hecho un tratado de comercio con ellos el año anterior se habían convertido en traidores y asesinos. Desde entonces, los nativos tenían un temor supersticioso a las armas de fuego, y uno o dos hombres blancos armados con mosquetes podían hacer huir fácilmente a un centenar de beothucks.

El barco, por supuesto, no tenía ninguna relación con Guy. Los hombres a bordo supusieron que los nativos de la playa estaban haciendo una danza de guerra, y supusieron que los de las canoas estaban lanzando un ataque. Se felicitaron por haber logrado rechazar a los “pieles rojas asesinos”.

“Vamos a cazar indios”

Incluso este terrible error podría haberse enmendado a tiempo, de no ser por la creciente enemistad entre las dos razas. Esta enemistad surgió de puntos de vista totalmente divergentes sobre la propiedad. Los ingleses y los franceses eran ferozmente celosos de sus posesiones. Para ellos, la estatura de un hombre se medía casi exclusivamente por lo que poseía. Para los beothucks, la estatura de un hombre se medía por su éxito en la caza y su sabiduría en el consejo tribal. La “propiedad personal” para ellos sólo significaba ropa, piedras de fuego y amuletos. Todos los demás bienes eran más o menos públicos.

Así que los beothucks empezaron a “tomar prestado” el equipo de las etapas de pesca de los hombres blancos, al igual que tomaban prestado el equipo de caza del campamento de otro indio. Los hombres blancos organizaron expediciones para recuperar su propiedad perdida por la fuerza. A los pescadores incivilizados les parecía casi una ley de la naturaleza que un hombre tuviera derecho a matar a cualquiera que le robara, bien disparando al culpable en el acto, bien persiguiéndolo y disparándole después. Era una época en la que los niños eran enviados a la horca en Europa por robar panes.

Así comenzaron las cacerías organizadas de Beothuck. Al motivo de la venganza se sumó pronto el del beneficio, ya que un campamento indio asaltado solía aportar cientos de pieles de caribú y otras pieles valiosas. Pero lo que empezó como una disputa por la propiedad pronto se convirtió en un deporte sangriento y cruel. Los colonos solían referirse al número de “cabezas de indios” que habían matado, y la frase “ir a buscar indios” se convirtió en un lema deportivo similar a “ir a buscar perdices”. Los cazadores exitosos cortaban muescas en las culatas de sus armas para llevar la cuenta del número de “cabezas” que habían matado. Se decidió muy pronto que una mujer o un niño contaban igual que un hombre y merecían una muesca completa.

Así que durante más de dos siglos los Beothucks fueron cazados de cala en cala, de río en río y de matorral en matorral, los tramperos y pescadores compitiendo entre sí para ver quién podía matar más, a veces trayendo a casa las manos cortadas de sus víctimas para colgarlas en sus paredes como trofeos.

En toda una vida matando indios, algunos de los colonos que portaban mosquetes alcanzaron un total impresionante. Un hombre llamado Rodgers, que vivía en Twillingate, se jactaba de haber matado a sesenta beothucks. La última cacería exitosa de este hombre tuvo lugar en 1817, cuando él y otros dos hombres blancos emboscaron a una partida de nueve. Mutilaron a todos los indios menos a uno, descargando tres cargas de perdigones “en el grueso de ellos”. El que aún podía correr se sumergió en el agua e intentó nadar hasta una isla cercana. Pero Rodgers lanzó su canoa, le dio caza y mató al hombre en el agua con un hacha.

Mientras tanto, sus amigos utilizaron sus hachas para acabar con los demás indios, que se retorcían en la orilla con su sangre. Los nueve cadáveres fueron dejados en un montón, y los huesos fueron vistos más tarde por un agente del gobierno, al que Rodgers le contó la aventura. No fue castigado, ni siquiera llevado a juicio, por su participación en esta atrocidad.

 

Sin embargo, Rodgers, con sesenta muescas en la culata de su pistola, no fue ni mucho menos el que más éxito tuvo a la hora de matar a los Beothuck. Un trampero llamado Noel Boss reclamó ese honor, con noventa y nueve hombres, mujeres y niños en su haber. Casi consiguió matar a su centésima víctima: una niña llamada Shananditti, a la que golpeó con una carga de perdigones mientras huía por el río Exploits. Escapó, herida, hacia el bosque, y vivió para hacerse famosa, varios años después, como “la última Beothuck”. Boss, el cazador de hombres más exitoso que ha producido Terranova, cayó más tarde a través del hielo del Gran Lago y se ahogó, para tristeza de sus muchos amigos en la Bahía de Notre Dame.

Hasta hace poco, la mayoría de las historias sobre la caza india en Terranova se basaban en tradiciones transmitidas durante muchas generaciones por las familias de los colonos. Sin embargo, cuando los archivos del primer conde de Liverpool salieron a la venta, salió a la luz un documento muy importante. Conocido ahora como “el manuscrito de Liverpool”, contiene largos relatos de primera mano sobre las aventuras de los cazadores de indios. Recopilado en 1792, demuestra que las historias conservadas de boca en boca no eran en absoluto exageradas.

En una ocasión, un maestro pescador y su “shareman” sorprendieron a una madre beothuck en una playa, mientras llevaba a su hijo de cuatro años a la espalda. Ambos dispararon a la vez, y la doble carga de perdigones de cisne la alcanzó en los lomos. Ella se desplomó y se arrastró hacia el bosque, sosteniendo una mano sobre la herida mortal. Los dos pescadores se marcharon con su hijo.

Vendieron al niño y lo enviaron a Inglaterra, donde fue exhibido en varias ferias de Poole y otras ciudades del oeste, por un precio de entrada de dos peniques. Le pusieron el nombre de John August, por ser agosto el mes en que fue capturado. Más tarde fue enviado de vuelta a Terranova, y se convirtió en el capitán de un barco de pesca en Trinity. Pero, como la mayoría de los beothucks que intentaron vivir en la civilización, contrajo tuberculosis. Murió a los treinta y ocho años.

Otro niño, de unos siete años, capturado en junio cuando sus padres fueron asesinados, fue llevado a Twillingate.

Se llamó Tom June, y creció hasta convertirse en un exitoso pescador. Tenía unos veinte años cuando perdió la vida en un accidente de ahogamiento en Fogo.

Estos ejemplos de vidas de niños que se salvaron fueron la excepción y no la regla. La mayoría de los pescadores creían en “matar las liendres con los piojos”, como solían decir. Así que después de disparar a un grupo de hombres y mujeres de Beothuck, reunían a los niños y los degollaban. Atrocidades de este tipo están en el

de los oficiales navales británicos enviados en expediciones a la bahía de Notre Dame durante este período.

En el manuscrito de Liverpool se relatan varios casos de total indiferencia ante los sufrimientos de los niños heridos:

John Moore, de Trinity, y una partida de caza “sorprendieron” a una mujer y dos niños en el bosque. La mujer se arrodilló y expuso sus pechos, como era la costumbre de las mujeres Beothuck cuando se entregaban a la muerte. Los cazadores la mataron e hirieron a los dos niños, que corrieron hacia los arbustos y se escondieron. Hicieron una búsqueda y encontraron a un niño, “que murió sobre los hombros de uno de los hombres antes de llegar al arroyo”.

Thomas Taylor, un comerciante de Bay of Exploits, Richard (Double Dick) Richmond, y William Hooper en julio de 1791, fueron al arroyo Charles a cazar indios, y encontraron un solo meotick, como los Beothucks llamaban a sus tiendas de corteza de abedul. Dos mujeres escaparon al bosque, pero dispararon a un hombre que huía con un niño en brazos. brazos. El hombre murió al instante. El niño fue herido en las piernas pero no murió. En el meotick encontraron a una joven, y más tarde la vendieron a un comerciante de Poole. Pero “al pequeño herido lo dejamos perecer, porque pensamos que no se recuperaría de sus heridas”. La niña, que fue vendida al mercader inglés, murió al cabo de un año.

Aunque la mayoría de los beothucks fueron asesinados individualmente o en pequeños grupos, hubo algunas matanzas que se consideran masacres completas. Los pescadores y tramperos acostumbraban, cuando llegaban a un poblado indio, a saquear primero todo lo de valor y luego a quemar los meoticks, con todo su contenido. La mayor hazaña de esta naturaleza de la que se tiene constancia fue la realizada por dos hombres de la bahía de Notre Dame, que hicieron un viaje invernal de más de cien millas para destruir el cuartel general de la tribu en el Lago Indio Rojo.

Tomaron la aldea Beothuck completamente por sorpresa, mientras la gente dormía en la madrugada. Más de cien hombres, mujeres y niños fueron expulsados al lago helado. A excepción de unos pocos que habían cogido sus pieles para dormir mientras corrían, los Beothucks estaban completamente desnudos. Se retiraron al bosque ante el fuego de los mosquetes de los dos hombres blancos, que luego cargaron un trineo con todo lo que les importaba tomar de los meoticks, y terminaron prendiendo fuego a todo lo que quedaba. La tribu de indios desnudos fue abandonada para que muriera de exposición e inanición en pleno invierno.

La mayor masacre de Beothucks tuvo lugar cerca del puerto de Hants, en la bahía de Trinidad. Allí un grupo de pescadores, armados para la caza, consiguió atrapar a toda una tribu de Beothucks, expulsándolos a una península que se adentra en el mar. Siguieron a los indios, presa del pánico, hasta que se apiñaron en la última pulgada de tierra, contra el agua salada, y allí procedieron a masacrarlos con sus armas. A los que se precipitaron al mar les dispararon mientras intentaban nadar, y a los que se arrodillaron y pidieron clemencia les dispararon mientras se arrodillaban. La carnicería no se detuvo hasta que mataron a todos los hombres, mujeres y niños. No hicieron un recuento exacto del número de muertos, pero informaron de que eran “unos cuatrocientos”. ■

Los pescadores incluso inventaron lo que era un nuevo tipo de arma, especialmente para la caza de indios. Consistía en una escopeta cargada con una doble carga de pólvora y un puñado de balas de pistola. Es fácil imaginar el efecto asesino de tal arma a corta distancia.

John Peyton Sr. de Twillingate dirigió una expedición por el río Exploits en 1781 y “mató e hirió a un gran número de indios”. Utilizaron armas del tipo descrito anteriormente, la propia pistola de Peyton estaba cargada con treinta y seis balas de pistola. Esta expedición en particular fue muy provechosa ya que “nos llevamos cerca de sesenta pieles de ciervo y lo que encontramos que valía la pena tomar.”

Los indios se defendieron

Hay un pequeño toque especial de brutalidad en el propio relato de John Peyton sobre esta expedición. Se negó a decir a cuántas personas había matado en el viaje, pero admitió que encontró en uno de los meoticks a un hombre tan malherido que no podía mantenerse en pie. Junto a este hombre había una trampa de acero rota en el suelo. “Cuando entramos en el wigwam, el hombre herido se sentó sobre su nalga y se defendió con la parte restante de la trampa. Se la arrebaté y le golpeé los sesos con ella”.

En las primeras etapas de esta “guerra” los Beothucks se defendieron. En una ocasión, organizaron una partida de ochenta hombres y se lanzaron sobre los pescadores franceses del norte de Terranova, que habían armado un eslope de guerra con el propósito expreso de expulsar a los Beothucks de la costa. En St. Julicn’s los indios encontraron a la tripulación de un barco apilando pescado, y mataron a siete de ellos. Cortando las cabezas como trofeos (los Beothucks rara vez tomaban cabelleras) cruzaron la colina hasta la siguiente cala, donde mataron a otros nueve franceses.

Dieciséis de los indios se vistieron entonces con la ropa de los pescadores, y al día siguiente aparecieron en Croc Harbor. Allí encontraron a veintiún hombres trabajando en la pesca y los mataron a todos. Colocaron las treinta y siete cabezas en palos y volvieron al bosque. No mataron a ningún Beothuck en la incursión.

Pero esta fue la única vez que aparecieron en una gran partida de guerra. Posteriormente se limitaron a realizar actos individuales de represalia contra notorios cazadores de indios. Thomas Rowswell Sr., el líder de numerosas cacerías de indios en la Bahía de Notre Dame, fue emboscado. Su hijo. John Rowswell, que a su vez se convirtió en un famoso cazador de Beothuck, también fue capturado y asesinado, y su cabeza fue clavada en un poste junto a su propia etapa de pesca. Pero otro hijo, Thomas Rowswell Jr., se hizo amigo de los Beothucks, y fue a su vez amigo de los indios, que le regalaron arcos de caza, canoas y numerosos artefactos de piedra.

Por lo que se sabe, los beothucks nunca molestaron a ningún hombre que no se hubiera levantado en armas contra ellos primero. Y en todos los doscientos años de su lento exterminio por parte de los blancos, nunca hicieron daño a una mujer blanca o a un niño blanco.

A finales del siglo XVIII, el Gobierno adoptó una política de “salvar a los beothucks”, pero, aparte de emitir proclamas, no se hizo nada hasta 1800. En ese año se ofreció una recompensa de cincuenta libras esterlinas a “quien trajera a un indio rojo cautivo”. El plan consistía en entretener al cautivo en St. John’s a expensas del gobierno y luego enviarlo a casa, cargado de regalos, y llevando el mensaje de la nueva buena voluntad del hombre blanco. Era un plan que había funcionado bien para Cartier un siglo y medio antes en la cuenca del San Lorenzo.

Cincuenta libras parecían una fortuna para los rudos tramperos de la bahía de Notre Dame, muchos de los cuales no habían visto dinero en efectivo en su vida. Era un aliciente suficiente para enviar a muchas partidas a los bosques a cazar indios vivos. El resultado neto fue simplemente añadir un nuevo incentivo a la caza de indios. Nadie consiguió nunca capturar a un hombre Beothuck vivo, pero sí se capturaron cinco mujeres en algún momento y se reclamó la recompensa. Sin embargo, ninguna de esas mujeres volvió a la tribu. Una de ellas fue asesinada por su captor en el camino de vuelta, y las otras cuatro murieron de tuberculosis durante su cautiverio.

De hecho, la política gubernamental de tomar cautivos se convirtió en la excusa para matar al último jefe beothuck importante y a su hermano, en un momento en que su liderazgo parecía haber detenido la lenta marcha de la tribu hacia la extinción. Sucedió en 1819, cuando John Peyton Jr., hijo del hombre que le arrancó los sesos a los indios con la trampa de acero, dirigió una expedición al Lago de los Indios Rojos para tomar cautivos. Peyton sorprendió a un pequeño grupo de indios en el hielo del lago y consiguió alcanzar a una mujer y apoderarse de ella. Se trataba de Demasduit, la esposa del jefe Nonosbawsut. 1 l jefe intentó rescatar a su esposa, pero fue apuñalado por la espalda con una bayoneta y luego le dispararon en el pecho. Su hermano, que también hizo un valiente intento de rescate, fue abatido por una bala de mosquete.

Nonosbawsut era un hombre magnífico, un gigante con barba. Lo midieron donde yacía muerto en el hielo. Medía 1,80 metros de altura. Su viuda murió tras menos de un año de cautiverio. Peyton y su banda fueron llevados a juicio por este asesinato y secuestro, pero el jurado dictaminó que habían actuado en defensa propia. Peyton fue nombrado magistrado, celebró un juicio en Twillingate y vivió hasta una edad avanzada como “el primer ciudadano del norte”.

Los últimos Beothucks fueron asesinados y capturados en 1823, cuando la tribu se redujo a diecisiete. El remanente estaba hambriento ese invierno, y con la llegada de la primavera un pequeño grupo, formado por un hombre y su hija, su hermana y sus dos sobrinas, partió hacia la costa, para entregarse a los hombres blancos, con la esperanza de recibir comida.

En la costa se separaron, el padre y la hija fueron en una dirección, la mujer y sus dos hijas en otra. El hombre y la niña se encontraron con dos tramperos llamados Curnew y Adams cerca de un lugar llamado New Bay. El hombre se acercó a ellos en actitud de súplica. Uno de ellos levantó su mosquete y disparó al indio en el pecho con una bala. Se desplomó sobre la nieve y murió sin hacer ruido.

Su hija se acercó entonces lentamente, abriendo la túnica de piel de ciervo que cubría su pecho. Se puso de rodillas y se rasgó el vestido hasta la cintura. Permaneció en esta actitud, con los ojos vueltos hacia arriba y las manos sujetando los desgarros de la piel de ciervo, mientras los dos hombres se acercaban, levantaban sus armas y le disparaban al corazón. Al igual que su padre, murió sobre la nieve sin hacer ruido.

Las otras tres mujeres encontraron una segunda

partida de caza encabezada por William Cull, un famoso cazador de indios que había descubierto que un indio vivo valía mucho más que uno muerto. Las tomó cautivas y reclamó la recompensa de ciento cincuenta libras. La anciana y su hija mayor murieron ese verano. De hecho, no estaban lejos de la muerte cuando fueron capturadas por Cull. La más joven fue llevada a Twillingate y se convirtió en sirvienta doméstica en la casa de John Peyton Jr, donde vivió durante cinco años. Esta chica era Shananditti, la última de los Beothucks, ya que los tw’elvc que quedaban en el bosque habían desaparecido por completo.

En 1828, cuando Shananditti se estaba muriendo de tuberculosis, la llevaron a St. Allí, entre los ataques de la enfermedad, registró lo que sabía de la historia y la mitología de su pueblo. Murió en el hospital en la primavera de 1829. Aunque, como toda su gente, había vivido y muerto como pagana, fue enterrada en el cementerio de la Iglesia de Inglaterra, en el lado sur de St. John’s. Más tarde, su tumba fue desenterrada para construir una nueva carretera, y hasta sus huesos se perdieron.


Vía McLeans